Agua en la agricultura

Algunas de las mejores tierras para la agricultura se pueden encontrar en Holanda, debido al agua abundante y a los terrenos fértiles. Gracias a los modernos sistemas de riego extensivamente organizados (pólderes, diques, etc.) la distribución del agua puede ser regulada con mucha precisión. Durante el invierno los niveles de agua son habitualmente altos, mientras que en la primavera el nivel del agua puede ser reducida para permitir el cultivo agrícola. En caso de un verano seco agua suplementar puede ser canalizada de los ríos a los diques. En las regiones más bajas de Holanda agua es contenida para superar los tiempos de sequía. En las regiones más altas el agua es a veces bombeada de los diques a los sistemas de riego. Es raro que se necesite agua además del agua subterránea y el agua de la lluvia para cultivar los cultivos.

Sin embargo, la abundancia de agua es un fenómeno raro en el mundo. En la mayoría de áreas se necesita agua adicional para la agricultura, lo que conocemos como irrigación. La irrigación es el proceso de canalización hecho por el ser humano, para que el agua llegue a las plantas así aumentando la variedad y la productividad de los cultivos. La importancia de la irrigación puede verse en las siguientes cifras: 20% del terreno de cultivo de los países en desarrollo está irrigado, pero produce 40% de la cosecha. En general la cosecha de los cultivos puede incrementar entre 100 y 400 % gracias a la irrigación.

Otras cifras alucinantes. La irrigación ayuda la producción de:

  • 30% de toda la comida proveniente de cultivos (cereales, legumbres, verduras de raíz, frutas, verduras, narcóticos, bebidas, medicinas)
  • 45% de todos los cereales alimentares (arroz, trigo, maíz, sorgo)
  • 55% de todo el arroz y trigo (pronto 65%)

A pesar de que los holandeses no irriguen su terreno tanto, muchas organizaciones no gubernamentales tienen intereses en la irrigación. Esto talvez una herencia colonial del exceso de sistemas de irrigación en Indonesia. Ejemplo de tales organizaciones holandesas trabajando con la irrigación son: Instituto Internacional para la reclamación y mejoramiento de la tierra (ILRI), cuya misión es facilitar la gestión sostenible de la tierra y del agua en los países en desarrollo a través de investigación, formación y soporte técnico aplicado; y SNV, una organización holandesa que financia proyectos de desarrollo y manda profesionales para ayudar el trabajo de las organizaciones no gubernamentales locales.

¿Cómo funciona la irrigación?

Como hemos visto la irrigación es...
…el transporte del agua,
-> el agua tiene que ir de un lugar a otro para acomodar la producción agrícola. La fuente de la irrigación puede ser un cuerpo de agua cercano o lejano, liquido o congelado, como por ejemplo un río, un manantial, un lago, un acuífero, un pozo o una capa de nieve. Dependiendo de la distancia de la fuente y la temporalidad de la lluvia, el agua puede ser directamente canalizada a los terrenos cultivados o depositados en embalses o cisternas para usar en el futuro. Un sistema de irrigación habitualmente está compuesto por canales, que necesitan tecnologías de control para asegurar que la cantidad adecuada llegue al local adecuado y al tiempo adecuado. El método de llevar el agua a las tierras puede variar.
…hecho por las personas -> la irrigación implica el trabajo personas – normalmente hay agricultores, operadores del sistema, ingenieros, directores y gerentes, todos los cuales tienen diferentes cargos en la distribución del agua. Dependiendo de la manera en la que están involucrados en la irrigación determina sus derechos de propiedad que controla los accesos a las fuentes de agua.
…para la variedad y aumento de la cosecha, -> los agricultores pueden ajustar sus cultivos y obtener mayores ingresos si tienen una reserva de agua constante.

  • Sistema de riego por diques. Las plantas son cultivadas en arriates algo elevados o distribuidos en filas y el agua es distribuida através de diques o surcos entre las filas o arriates. Este método es usado frecuentemente, porque no se necesita mucho material adicional para la irrigación. Sin embargo no es la manera más eficaz de hacerlo. Dependiendo del calor, del viento y la permeabilidad de la tierra, mucha agua puede ser perdida antes de que llegue hasta el cultivo.
  • Terrazas. Escalones enormes son cortadas en las laderas para  nivelar el terreno. Las secciones niveladas son usadas para crear pequeños  o jardines, habitualmente para el cultivo de arroz. El agua que fluye bajo la ladera es canalizada hacía cada terreno. El cultivo de las terrazas requiere mucho trabajo., ya que los terrenos son pequeños y de difícil acceso, así presentando un gran desafío para mecanizar el trabajo. Adicionalmente las paredes las terrazas necesitan constante mantenimiento, especialmente en los climas lluviosos para prevenir desprendimientos de tierra. A pesar de esto las terrazas permiten cultivar las laderas.
  • Sistema de riego por aspersión.  En este sistema de riego el agua es transportada por tubos para uno o más lugares centralizados dentro del cultivo y es distribuido a través de aspersores de alta presión o pulverizadores de baja presión elevados. Este tipo de sistema montado en tuberías instaladas en posiciones fijas se llama sistema de irrigación fijado. Una desventaja de los sistemas de irrigación elevados es que mucha agua se puede perder debido a los vientos fuertes y a la evaporación, y la irrigación uniforme del terreno puede ser un problema si el sistema no está bien diseñado. Además el agua que se deposita en las hojas de las plantas puede fomentar el crecimiento de hongos y otras enfermedades vegetales.
  • Irrigación con pivote central. Este es un sistema de irrigación que consiste de varios segmentos de tubo sujetados por  cerchas,  montados sobre torres con ruedas con aspersores instalados a lo largo de el. El sistema se mueve en círculos y el agua es suministrada por el pivote en el centro del arco. Estos sistemas son comunes en partes de Estados Unidos donde el terreno es plano. Este tipo de equipamiento también puede moverse en línea recta, donde el agua es bombeada de un dique central, en este caso el sistema se llama sistema de irrigación de movimiento linear.
  • Riego por goteo. El riego por goteo se usa cerca de las raíces de las plantas o directamente junto a las raíces, repartiendo el agua gota por gota. Este puede ser el método de riego más eficaz si es gestionado propiamente, ya que la evaporación y el aflujo están minimizados. Los sistemas de riego por gota pueden ser computarizados, de alta tecnología o de baja tecnología pero requiriendo más trabajo.
  • Subirrigación. En los sistemas de subirrigación, el agua viene de debajo, absorbida hacia arriba  y el exceso es acumulado y reutilizado. Este método se utiliza en los invernaderos comerciales, habitualmente con plantas en maceta. La subirrigación requiere un equipamiento bastante sofisticado y caro y una buena gestión. Las ventajas de la subirrigación son la conservación del agua y los nutrientes; y aún más importante, ya que es totalmente automatizado y requiere menos manutención, implica menos trabajo. Su principio y operación es parecido al riego por goteo.